Área de Neuropsicología

Neuropatología

Misión

La neuropsicología es una disciplina científica que tiene por objeto describir, diagnosticar y tratar las alteraciones cognitivas, conductuales y emocionales que aparecen como resultado de una posible afectación funcional o estructural del Sistema Nervioso Central. En sus ramas básica y aplicada, la neuropsicología se encuentra ubicada en la encrucijada entre las neurociencias básicas, la medicina, la psicología cognitiva y la psicología clínica. Concretamente, dentro del campo de las demencias la neuropsicología no solo permite caracterizar de una manera precisa el estado cognitivo de un individuo, sino que también ayuda a orientar el juicio diagnóstico, a determinar qué individuos presentan un mayor riesgo de desarrollar una futura enfermedad neurodegenerativa y a proponer la adecuada intervención terapéutica.

El departamento de neuropsicología tiene como finalidad generar y poner en marcha nuevas hipótesis de investigación en el contexto de la detección precoz y la prevención de la enfermedad de Alzheimer. Además, dado el carácter multidisciplinar de la Fundación CIEN, otra de sus misiones es la de contribuir al correcto desarrollo de los proyectos de investigación en curso mediante la coordinación con el resto de las áreas departamentales. Entre las tareas específicas desarrolladas por el departamento de neuropsicología, se pueden destacar las siguientes actividades:

  • Evaluación neuropsicológica y diagnóstico cognitivo de los participantes del Proyecto Vallecas.
  • Elaboración de informes clínicos.
  • Gestión y manejo de bases de datos.
  • Análisis estadístico y elaboración de informes científicos.
  • Docencia y tutorización de las prácticas formativas externas de alumnos de último curso del grado de Psicología de la Universidad Autónoma, de la Universidad Rey Juan Carlos y de la Universidad Complutense de Madrid.
  • Difusión en foros científicos del trabajo de investigación desarrollado por el departamento.
  • Divulgación a la sociedad de los avances de la investigación.

Principales líneas de Investigación

Aparte de la actividad que le es propia, los intereses del departamento de neuropsicología se centran en tres líneas de investigación bien delimitadas en el área de su competencia. En concreto, pueden identificarse cuatro líneas prioritarias de investigación que se describen a continuación.

1. Marcadores cognitivos para la detección precoz de la fase prodrómica de la enfermedad de Alzheimer

La figura profesional del neuropsicólogo se sirve habitualmente de la aplicación de distintos instrumentos de evaluación. Entre ellos se incluyen diversos tipos de test, escalas y cuestionarios útiles para medir tanto el rendimiento cognitivo objetivo como la percepción subjetiva de un individuo con respecto a aspectos como las quejas de memoria, el estado de ánimo o los estilos de afrontamiento. Para cumplir con los retos planteados en el contexto del Proyecto Vallecas, la batería neuropsicológica se centra especialmente en la evaluación de los procesos de memoria, atención y funciones ejecutivas como potenciales marcadores precoces de enfermedad de Alzheimer. Además, el perfil neuropsicológico de cada participante se completa mediante la obtención de información relacionada con otros dominios cognitivos como el lenguaje, la habilidad visuoespacial y la visuoconstrucción, así como con variables emocionales. Esto es especialmente importante porque permite identificar los puntos fuertes y débiles en el perfil cognitivo y caracterizar, si fuese el caso, el tipo de deterioro cognitivo que presenta un individuo. Adicionalmente, el protocolo de evaluación neuropsicológica incluye varios cuestionarios breves con el fin de recabar información complementaria al perfil cognitivo. En concreto, se obtienen datos acerca de la apreciación de posibles quejas cognitivas, así como diferentes aspectos de las mismas tales como el tiempo de aparición, la preocupación generada o el perfil de dichas quejas. En esencia, el estudio de todas estas variables cognitivas, tanto objetivas como subjetivas, junto al resto de datos biográficos y clínicos permitirá establecer qué papel juega cada parámetro cognitivo en la aparición y el curso de la enfermedad de Alzheimer.

1.1. Utilidad de las quejas cognitivas subjetivas como marcador precoz

  • Las quejas cognitivas pueden aparecer en fases preclínicas de la enfermedad de Alzheimer; incluso, con frecuencia una persona puede experimentar este tipo de quejas a pesar de que su rendimiento cognitivo un examen neuropsicológico formal se encuentre dentro de la normalidad. Por este motivo, en los últimos años se ha renovado el interés científico por el estudio de las quejas cognitivas subjetivas como posible marcador anterior a la presencia de deterioro cognitivo objetivo.
  • El departamento de neuropsicología ha llevado a cabo diferentes estudios para analizar el papel de las quejas cognitivas como predictor de deterioro cognitivo en una muestra de personas mayores procedentes de la población general. En concreto, el interés se centra en estudiar qué aspectos concretos y qué tipo de quejas cognitivas son las que más relación muestran con el desarrollo de un futuro deterioro cognitivo.

1.2. Utilidad de diversos parámetros cognitivos como marcadores precoces

Numerosas investigaciones han puesto de manifiesto que existen determinadas variables cognitivas que permiten la identificación de sujetos en mayor riesgo de desarrollar una enfermedad de Alzheimer años antes de su diagnóstico. Con esta idea, en el contexto de un proyecto de investigación longitudinal como el Proyecto Vallecas, se investiga si determinados parámetros del protocolo neuropsicológico son útiles para identificar individuos en riesgo de deterioro cognitivo. Dichos parámetros se analizan de forma evolutiva junto con el resto de información clínica y genética de cada voluntario en aras de obtener un algoritmo de clasificación que pueda ser generaliza a la práctica clínica diaria.

Además, el departamento de neuropsicología está interesado en el desarrollo de nuevas herramientas de evaluación que permitan examinar el papel de otros marcadores cognitivos no estudiados en las exploraciones neuropsicológicas estándar. Se espera que la identificación de dichos marcadores aumente la sensibilidad y especificidad a la hora de detectar individuos en riesgo de demencia.

2. El papel de la reserva cognitiva y funcional en la prevención del deterioro cognitivo

La reserva cognitiva es un constructo teórico que fue formulado hace varias décadas para explicar la falta de correspondencia entre el grado de afectación cerebral y los síntomas clínicos que en ocasiones se observa entre los pacientes. Se presume como una capacidad individual que se desarrolla a lo largo del ciclo vital fundamentalmente a través de la educación formal, del tipo de actividad profesional desempeñada y de la actividad intelectual desarrollada. Numerosos trabajos han defendido el papel protector que juega la reserva cognitiva en la modificación del curso de distintas patologías neurodegenerativas, entre ellas la enfermedad de Alzheimer. El interés del departamento de neuropsicología por este constructo se centra en analizar distintas variables que aparentemente tienen capacidad para conferir reserva cognitiva y, por tanto, podrían jugar un papel protector frente al deterioro cognitivo. Dentro del Proyecto Vallecas, se está estudiando de manera individual y grupal este conjunto de variables, haciendo especial énfasis en las actividades de la vida cotidiana desempeñadas tanto en etapas medias de la vida. Asimismo, se examinan diferentes variables propias del estilo de vida para poder clasificarlas como factores de riesgo o de protección frente a la aparición de la demencia.

3. Mecanismos clínicos y fisiopatológicos comunes al Síndrome de Down y a la enfermedad de Alzheimer

Se prevé la puesta en marcha de una nueva línea de investigación en colaboración con la Agencia Madrileña de Atención Social (AMAS) de la Comunidad de Madrid y con la Universidad Complutense de Madrid (UCM). En este proyecto de investigación se diseñará un protocolo específico para la evaluación cognitiva longitudinal de una cohorte de personas con síndrome de Down. La finalidad de este estudio es doble. Por un lado, caracterizar clínica y cognitivamente a este grupo de población, adaptando y diseñando nuevas herramientas y protocolos para la evaluación y diagnóstico temprano del deterioro cognitivo en estas personas. Por otro lado, se examinará la tasa de prevalencia de enfermedad de Alzheimer en síndrome de Down y se estudiará la asociación entre determinadas variables biológicas y biográficas con la enfermedad. En última instancia, el impacto de este estudio prevé mejorar la atención sociosanitaria y la calidad de vida de las personas con discapacidad intelectual que empiezan a manifestar los primeros signos de deterioro cognitivo.

4. Estudio de terapias no farmacológicas para la prevención y la modificación del curso de la enfermedad de Alzheimer

Las terapias no farmacológicas constituyen un conjunto de intervenciones que se ponen en marcha con tres objetivos concretos: estimular los procesos cognitivos, fomentar el nivel de autonomía y, en última instancia, incrementar la calidad de vida de los individuos. Dichas intervenciones pueden llevarse a cabo tanto en personas mayores sanas, con el propósito de prevenir la aparición del deterioro cognitivo, como en pacientes con deterioro cognitivo, para intentar modificar el curso de la enfermedad. Entre las terapias no farmacológicas más empleadas podrían destacarse la estimulación cognitiva, el ejercicio físico, la actividad ocupacional, la musicoterapia e incluso el control de la dieta.

Si bien la evidencia científica ha demostrado que las terapias no farmacológicas tienen un efecto protector frente al deterioro cognitivo, aún quedan algunas cuestiones por resolver en relación con este tema. Por ejemplo, determinar qué tipo de intervención resulta más beneficiosa o qué variables clínicas se asocian con un mejor pronóstico de la terapia. Aprovechando el conocimiento acumulado a lo largo del Proyecto Vallecas, el objetivo del departamento de neuropsicología es estudiar el impacto que estas intervenciones no farmacológicas tienen sobre los sujetos en riesgo de desarrollar deterioro cognitivo leve.

Grupo de trabajo

Nombre Cargo
Miguel Ángel Fernández BlázquezCoordinador Dr. Psicología, especialidad Neuropsicología
Marina Ávila Villanueva Lic. Psicología, Posgrado en Neuropsicología
Belén Frades Payo Lic. Psicología, Posgrado en Neuropsicología
María García Otero Lic. Psicología, Posgrado en Neuropsicología
Virginia Guerra Martín Lic. Psicología, Posgrado en Neuropsicología

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